Espanjalainen jalkapallovalmentaja, Newcastle Unitedin manageri Rafael Benitez on ollut läpi uransa kiistelty hahmo kannattajien ja median keskuudessa.

Häntä on kuvailtu yhtäältä taktiseksi neroksi, toisaalta puolustusvoittoisen antijalkapallon lähettilääksi. Joidenkin mielestä Benitez on puolestaan liian kylmä luonnoltaan. Toiset taas pitävät häntä sydämellisenä hyväntekijänä.

Benitez on legenda Valenciassa, jonka hän johti kahteen Espanjan mestaruuteen ja UEFA-cupin voittoon 2000-luvun alussa
Hän on legenda myös Liverpoolissa, jonka johdatti toukokuussa 2005 Istanbulin unohtumattomassa illassa Mestarien liigan voittoon. Benitez voitti Liverpoolissa myös FA-cupin ja haastoi Manchester Unitedin mestaruustaistoon Valioliigassa kaudella 2008–09.

Tuolloin Liverpool – johon Benitez oli hankkinut muun muassa Xabi Alonson, Fernando Torresin, Javier Mascheranon ja Pepe Reinan – hävisi liigassa vain kahdesti. Mestaruus jäi silti haaveeksi.

Puhui itselleen potkut

Benitezin ja Liverpoolin kipeää eroa seurasivat myrskyisät pestit Interissä, Chelseassa ja Napolissa. Espanjalainen voitti Interissä seurajoukkueiden maailmanmestaruuden, Chelseassa Eurooppa-liigan ja Napolissa Coppa Italian eli Italian-cupin.

Inter-pesti jäi kuitenkin vain puolen vuoden mittaiseksi turhautuneen Benitezin puhuttua itselleen potkut. Chelseassa entinen Liverpoolin manageri oli puolestaan alusta lähtien fanien hampaissa. Tästä huolimatta Chelsea varmisti Valioliigan kolmannella sijallaan paikan Mestarien liigaan ja voitti seuran historian ensimmäisen Eurooppa-liigan mestaruuden.

Vahva suoritus Chelseassa toi Benitezille sopimuksen Napoliin, jossa hän rakensi 2010-luvun vahvan napolilaisryhmän pohjan Edinson Cavanin PSG-siirron tuomien eurojen jouduttamana.

Sisäiset konfliktit ja heikko kausi 2014–15 tiesivät, että Benitezin ura Napolissa jäi kahden kauden mittaiseksi. Hänen tähtensä oli hiipumassa. Kohtalo puuttui kuitenkin peliin.

Kotiseura käänsi selkänsä

Kesällä 2015 Real Madrid antoi selittämättömät potkut Carlo Ancelottille ja epäonnistui tämän jälkeen valmentajarekrytoinnissaan. Näin ollen mahtiseura kääntyi oman kasvattinsa, vapaana agenttina olleen Benitezin puoleen.

Realin supertähdet, kuten Cristiano Ronaldo ja Sergio Ramos, eivät kuitenkaan perustaneet vaatimattoman pelaajauran pelanneen Benitezin kaltaisesta jalkapallonörtistä. Myös fanit pitivät Beniteziä huonona valintana.

Benitez hävisi Realin peräsimessä lopulta kolme peliä, mutta marraskuussa 2015 kärsitty 4–0-tappio Barcelonalle sinetöi hänen kohtalonsa. Kenkää tuli lopulta tammikuun alussa.

Yllättävä siirto

Jalkapallobisnes osoitti arvaamattomuutensa jälleen maaliskuussa 2016, vain kaksi kuukautta Real-potkuista, kun Englannin Valioliigassa toiseksi viimeisenä majaillut Newcastle United julkisti Benitezin kolmen vuoden sopimuksen. Kun Benitez saapui Englannin koillisosaan, Newcastle oli kerännyt 24 pistettä 28 ottelussa.

Espanjalaisella oli kymmenen ottelua aikaa muuttaa kurssi, mutta hän ei pystynyt estämään putoamista sarjaporrasta alemmas Championshipiin.

Benitez yllätti kuitenkin taas: hän jatkoi seurassa, johon oli oitis rakastunut. Tämän jälkeen Newcastle on voittanut Championshipin mestaruuden ja sijoittunut Valioliigassa 10:nneksi. Kuluvalla kaudella joukkue taistelee jälleen Valioliigan keskikastissa. Sisäiset konfliktit ovat kuitenkin jälleen seuranneet Beniteziä.

Riitaa rahasta

Newcastlen kabinettipelin pelurit ovat olleet fanien rakastama Benitez, fanien vihaama omistaja Mike Ashley, toimitusjohtaja Lee Charnley ja Ashleyn penninhalkoja Justin Barnes.

Tämän päivän mittareilla mitattuna Benitez on työskennellyt Newcastlessa toinen käsi selkänsä taakse sidottuna. Seura on myynyt hänen komennossaan pelaajia lähes 170 miljoonallla eurolla. Pelaajaostoihin Benitez on puolestaan käyttänyt kuuden siirtoikkunan aikana vajaat 150 miljoonaa. Näin ollen seura on tehnyt Benitezin aikakaudella voittoa siirtomarkkinoilla.

Tammikuun siirtoikkunan päätteeksi Benitezin kärsivällisyys ja puolitoista vuotta kestänyt jahti kuitenkin palkittiin, kun Newcastle rikkoi ikivanhan siirtoennätyksensä ja osti paraguaylaisen Miguel Almironin MSL-seura DC Unitedista 24 miljoonalla eurolla.

Ennen kuin siirto varmistui, Benitez oli epäsuorasti uhannut, että hän saattaa jättää pestinsä, mikäli vikkeläkinttuisen pallotaikurin siirto jää haaveeksi.

Seuraavaksi Ashleyn ja Newcastle-johdon tulisi ratkoa Benitezin oma sopimustilanne. Benitez on vaatinut seuralta investointia aikansa eläneeseen Bentonin-harjoituskeskukseen. Lisäksi hän haluaa selkeän siirtokassan, jota kontrolloi, eikä kauppakohtaisen budjetointiprosessin tuomaa epävarmuutta.

Ilman näitä myönnytyksiä modernin jalkapallon kiistellyimpiin valmentajiin kuuluva espanjalainen saattaa jatkaa matkaansa. Jälleen kerran