Oulun Kärppien C-junioreissa pelannut Pekka Rinne kärsi nopeasta pituuskasvustaan. Hänen koordinaatiokykynsä oli heikentynyt. Rinne tunsi itsensä hitaaksi, ja hänen itseluottamuksensa horjui. Myös kiinnostus jääkiekkoa kohtaan oli lopahtamassa.

Rinne lopetti jääkiekon hetkellisesti C-juniorikauden jälkeen – ja oli lähellä, että laji olisi jäänyt kokonaan.

Uuteen nousuun kakkostasolla

Ensimmäisen B-kauden syksyllä kiekkokaukalot kuitenkin kutsuivat jälleen. Rinteen junioriura jatkui Kiekko-Laserissa, Harri Hautamäen valmennuksessa.

Rinne selätti kasvusta aiheutuneet ongelmat ja menestyi hienosti B-juniorien I-divisioonassa.

Kahden yhteisen kauden jälkeen Hautamäki alkoi puskea Rinnettä eteenpäin.

”Isäni ja valmentajani saivat iskostettua päähäni työn merkityksen. En ollut tarpeeksi ahkera, mutta kun asetin itselleni tavoitteita, minun oli pakko tehdä kaikkeni”, Rinne kertoi hiljattain Tennessean-lehdelle.

Muutto Espooseen lähellä

Hautamäki järjesti Rinteen näytille Bluesin B-junioreihin, johon tämä olisi siirtynyt yli-ikäisenä pelaajana. Siirto oli sovittu koulupaikkaa myöten, mutta sitten Kärpät otti yhteyttä. Näin Rinteen osoitteeksi valikoitui Kärppien A-juniorit.

Rinne nousi toisella kaudellaan Kärppien A-junioreissa ykkösmaalivahdiksi. Kaudesta 2002–03 lähtien hän pääsi harjoittelemaan pohjoisen suurseuran edustusjoukkueessa. Läpimurto SM-liigaan tapahtui seuraavalla kaudella.

NHL-unelma, joka oli vielä vuosituhannen vaihteessa tuntunut utopialta, alkoi realisoitua kesällä 2004, kun Nashville Predators varasi Rinteen NHL:n varaustilaisuuden kahdeksannella kierroksella.

Uran tienestit lähes 70 miljoonaa

Rinne siirtyi Pohjois-Amerikkaan kaudeksi 2005–06, ja hän on ollut Predatorsin ykkösmaalivahti kaudesta 2008–09 lähtien.

Kempeleläinen on pelannut NHL-urallaan yli 600 runkosarjan ottelua. Hän on torjunut Predatorsin niin Stanley Cup -finaaleihin kuin NHL:n runkosarjan voittajaksi.

Kesäkuussa 2018 järjestetyssä NHL:n palkintoseremoniassa Rinteelle ojennettiin odotetusti liigan parhaan maalivahdin Vezina Trophy. Hän oli neljättä kertaa ehdolla palkinnon saajaksi.

Marraskuussa 2018 Rinteestä tuli puolestaan Suomen kaikkien aikojen eniten voittoja torjunut NHL-maalivahti. Rinne nousi uransa 320. voitolla ohi Miikka Kiprusoffin.

Rinteen ura jatkunee loppuun asti Nashvillessä, sillä Predators ja Rinne allekirjoittivat kaksivuotisen jatkosopimuksen viime marraskuussa, suomalaismaalivahdin 36-vuotissyntymäpäivänä.

Rinne tienaa sopimuksen myötä kymmenen miljoonaa dollaria. Näin ollen hänen uratienestinsä nousevat yli 68,5 miljoonaan dollariin.

Aikaa ei ole hukattavaksi

Rinne on jääkiekon Suomen mestari ja arvokisamitalisti. Hänet on valittu peräkkäisinä vuosina MM-kisojen arvokkaimmaksi pelaajaksi ja parhaaksi maalivahdiksi. Kotimaassaan Rinne on palkittu Vuoden jääkiekkoilijana, ja NHL:ssä hänet on äänestetty tähdistöotteluun kolme kertaa.

Kempeleläisen meriitit puhuvat puolestaan. Stanley Cup kuitenkin puuttuu.

Se on Rinteen seuran, vuonna 1998 perustetun Nashville Predatorsin tärkein tavoite myös tällä kaudella.

Seuran toimitusjohtaja David Poilea pidetään kiekkopiireissä yhtenä NHL:n parhaista ellei jopa parhaana GM:nä. Maltilllisesti Predatorsia rakentaneesta Poilesta on kuoriutunut viime vuosina yksi NHL:n aggressiivisimmista toimitusjohtajista.

Viimeisin osoitus tästä nähtiin helmikuun lopussa, kun Poile vahvisti Predatorsia kahdella laadukkaalla hyökkääjällä, Mikael Granlundilla ja Wayne Simmondsilla.

Seurapomo tietää, että Rinteen ja Predatorsin voittamisen ikkuna on nyt auki – eikä aikaa ole hukattavaksi.